José Manuel Cerqueira Afonso dos Santos, plus connu sous le nom de ZECA AFONSO (2 août 1929 – 23 février 1987), est l’une des figures les plus marquantes de la chanson portugaise « engagée ». De toute son existence, il n’eut de cesse de combattre l’opression et l’injustice à travers la chanson et la poésie.
Il commença à chanter dans des sérénades et des déambulations plus ou moins bohèmes ou académiques alors qu’il était étudiant à Coimbra en Sciences Historico-Philosophiques. A partir de là, il a commencé à parcourir tout le pays, chantant et se mêlant surtout aux milieux populaires. Du fado de Coimbra il passa graduellement à ce qui s’est appelé conventionnellement la ballade et de là, à la chanson d’intervention politique, outrepassant cependant des frontières thématiques et musicales sans cesser d’être toujours un chanteur-compositeur engagé politiquement aux côtés de tous les opprimés. Devenu professeur, il enseigna au Mozambique puis au Portugal, avant d’être expulsé de l’enseignement officiel pour motifs politiques. Il a recours alors à la production musicale dont il finit par faire son « activité professionnelle ». En 1969, il participe à la rencontre « La Chanson de Combat Portugaise », à la Mutualité de Paris. Dans les cinq années précédant la Révolution des Oeillets, il exerça, par la pédagogie du chant et de la parole, une action d’agitation et de « consciencialisation » politiques au sein des collectivités culturelles et récréatives, dans des associations académiques et dans des organisations populaires, et, à l’étranger, parmi les communautés portugaises. Il fut arrêté et emprisonné quelque temps dans la prison politique de Caxias, en conséquence d’une période de poursuites persécutrices et de détentions exercées par la PIDE/DGS. Après l’évènement révolutionnaire du 25 Avril 1974, dont sa chanson « Grândola Vila Morena » fut le signal de départ, il se dédia à l’appui des organisations populaires « de base » agissant auprès des associations d’habitants, de travailleurs, des coopératives de production agricole. Au cours de plusieurs voyages en Europe, il chercha à obtenir des fonds destinés à des coopératives et autre collectivités.

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Je ne fais que semer des mots dans la musique. Je n’ai pas d’autre prétention à mes déambulations dans la musique populaire. Je fais seulement des chansons. La chanson s’insère toujours dans un processus. Son efficacité dépend du processus dans lequel elle s’insère. son importance dépend de l’ampleur de ce processus.